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ioAll’inizio di gennaio 2020, la maggior parte del mondo non si era ancora resa conto del fatto che la vita sarebbe presto cambiata profondamente. Ma Barney Graham ha visto arrivare un possibile bisogno e ha deciso di soddisfarlo.

Graham era vicedirettore del Centro di ricerca sui vaccini del National Institutes of Health e capo del laboratorio di patogenesi virale. Pochi giorni dopo che gli scienziati cinesi hanno pubblicato su un database internazionale la sequenza genetica di un nuovo coronavirus, ancora senza nome, che stava causando un focolaio in rapida espansione a Wuhan, Graham e il suo collega Kizzmekia Corbett avevano progettato la struttura per un vaccino che in seguito divenne il prototipo per il vaccino Covid-19 di Moderna e ha gettato le basi per i vaccini Covid realizzati da Johnson & Johnson, Novavax e altri.

Undici mesi dopo, iniziò a essere somministrato quel primo vaccino, un’impresa straordinaria nello sviluppo del vaccino.

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Graham aveva programmato di ritirarsi nel 2020; ciò non è accaduto. Ma il 31 agosto, la sua carriera ventennale al NIH si è conclusa. STAT ha recentemente incontrato Graham per scoprire cosa verrà dopo.

La conversazione è stata leggermente modificata per chiarezza e lunghezza.

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Perché ti ho contattato a un numero di Atlanta?

Perché il mio cellulare è caduto in piscina circa tre anni fa. Ero ad Atlanta ed è lì che ho preso il mio [new] Telefono. E ci trasferiamo ad Atlanta. Quindi aveva senso per me ottenere un numero 404. È lì che ci trasferiremo a breve per essere vicini a nipoti e figli.

Perché hai deciso di lasciare ora il Centro di ricerca sui vaccini?

Bene, mia moglie [psychiatrist Cynthia Turner-Graham] e ho fatto un piano per il 2020 nel 2015. E abbiamo ritardato il nostro piano di poco più di un anno.

Ho 68 anni. Ho finito 20, 21 anni al NIH. E stavo pianificando una fase diversa della mia carriera, per usare quello che ho imparato e quello che so per fare altre cose. Non gestisco più direttamente il laboratorio.

Voglio passare il mio tempo cercando di educare e far avanzare alcune cose nelle impostazioni dei paesi in via di sviluppo che penso siano importanti. Non me ne sono andato perché ce l’avevo con qualcuno, te lo posso dire. Penso che lavorare con il VRC sia stato il privilegio di una vita ed è stata un’esperienza fantastica e straordinaria per me.

Hai detto che vuoi dedicare il tuo tempo all’istruzione, ma hai anche detto che vuoi sviluppare capacità nei paesi sottosviluppati. Puoi elaborare?

Ci sono due cose, penso. Cercando di aiutare a livello politico, a livello politico, dove ovviamente c’è molto bisogno di fare le cose per bene. Cercando di aiutare a livello di soli cittadini pubblici, dove ho visto durante questa pandemia una così profonda mancanza di comprensione della biologia. Voglio passare un po’ di tempo nell’istruzione pubblica. Probabilmente ho tenuto 40 webinar negli ultimi mesi solo cercando di aiutare le persone a capire il vaccino e a non averne paura. È semplicemente sbalorditivo per me, lo stato della nostra popolazione in termini di comprensione della biologia. Quindi ne farà parte.

Ma parte di esso sono i concetti generali di preparazione alla pandemia. A mio modo di vedere, tutte le minacce di pandemia iniziano come problemi regionali. Molte volte questi problemi regionali non sono problemi commercialmente validi da risolvere o combattere per Big Pharma. Ma se i paesi a basso o medio reddito hanno una migliore infrastruttura di ricerca, ciò potrebbe portare alla produzione ora che abbiamo ottenuto alcune nuove tecnologie che sono più basate su piattaforme. È come saltare una generazione di telefoni; non hai posato il cavo in Africa, sei andato dritto ai cellulari.

Occorrono risorse globali applicate ai problemi regionali ovunque si trovino nel mondo. Perché è un problema globale avere problemi regionali. E quindi voglio provare a lavorare con diversi gruppi per cercare di sostenerlo, utilizzare qualsiasi leva mi sia rimasta per cercare di ottenere di più e provare a stabilire una maggiore produzione di prodotti biologici nei paesi a basso e medio reddito.

Sarai un free agent o hai intenzione di lavorare con il Carter Center o la Gates Foundation o la Coalition for Epidemic Preparedness Innovations (CEPI) o qualcosa del genere?

Gli ultimi due anni sono stati così estenuanti che proprio ora mi fermo solo per un minuto per riprendere fiato.

Non ho alcuna affiliazione in futuro. Potrei avere alcune opzioni. Ci sono molte organizzazioni diverse e ci sono molti programmi accademici e ci sono vari comitati. Oppure potrei essere un consulente come free agent. Ma ci sono molti modi in cui penso di poter essere coinvolto, e non ho deciso quale dovrebbe essere l’affiliazione.

Quando ho letto che eri in pensione, ho chiesto a qualcuno se sapeva cosa stavi facendo, e quella persona ha detto: “Entrerà nell’industria e farà un sacco di soldi”. Stai entrando nell’industria?

No, non ho intenzione di andare all’industria. Non voglio questo tipo di progetti.

Non mi dispiacerebbe un sacco di soldi, e potrei fare qualche consulenza per l’industria, ma non ci sarà alcun tipo di accordo a tempo pieno con l’industria. Voglio davvero lavorare su quest’altro problema.

Amo il lavoro sul banco e amo i dati che arrivano e gli studenti ei tirocinanti, è tutto meraviglioso. Ma non so quanto tempo mi resta, e voglio risparmiarne un po’ per la mia famiglia, e un po’ cercando di influenzare il modo in cui la gente pensa ai problemi regionali.

La velocità con cui sono stati sviluppati i vaccini Covid-19 è sorprendente, ma finora c’è stata un’enorme disuguaglianza nella distribuzione delle dosi di vaccino. Stiamo parlando di un terzo scatto in questo paese e molte persone in tutto il mondo non ne hanno ancora fatto uno. Questo parla di ciò di cui stai parlando: la necessità di avere capacità di produzione in più parti del mondo.

Sento che ogni gruppo deve essere autosufficiente per la propria regione.

Con alcune di queste novità [vaccine] tecnologie, penso che potresti farlo in un modo più globale. Non ovunque. Ci vorrebbe del tempo per costruire l’infrastruttura. Potrebbe essere un obiettivo di 20 anni che questo tipo di cose, i prodotti biologici, possano essere realizzati in molti posti diversi. E mentre risolvono i problemi regionali, possono essere la capacità di aumento delle pandemie.

Intendi come la piattaforma del vaccino mRNA?

L’MRNA non è magico a meno che tu non fornisca la cosa giusta. Ci deve essere più della semplice capacità di collegare una sequenza all’mRNA e creare mRNA. Perché, onestamente, deve iniziare da un livello molto più basso. Deve esserci questa costruzione a livello tecnico, in modo che l’infrastruttura necessaria per la produzione possa essere supportata. Come una catena di approvvigionamento di competenze che deve essere in atto.

Ci vorrà del tempo. Penso almeno 20 anni.

Una generazione.

Esattamente. Penso che sia una generazione, che è forse quattro generazioni accademiche. Servono persone con esperienza, e poi un cumulo di giovani interessati e capaci di fare questo tipo di lavoro.

E vuoi farlo dove sono?

E vogliono farlo dove sono.

Perché questo è stato un problema, credo.

Sono totalmente d’accordo. Tutte quelle persone che si sono formate nella Repubblica Democratica del Congo nei primi anni ’80 durante Progetto SIDA e le epidemie di AIDS e tutto il grande lavoro che hanno fatto, quegli investigatori e giovani congolesi sono sparsi in tutto il mondo facendo lavoro perché la guerra civile e altre cose hanno reso loro impossibile lavorare in Congo. Molti di loro vorrebbero tornare in Congo se ci fossero le strutture e le risorse per svolgere il lavoro. Devi solo creare gli incentivi per poter rimanere.

Ciò che è diventato chiaro durante questa pandemia è che alcuni problemi in realtà non appartengono a nessuna entità. Non hanno una casa naturale; non c’è nessuno che abbia il compito di aggiustarli. E mi sembra che questo lavoro di cui parli potrebbe effettivamente essere uno di quei problemi.

Hai ragione. Questi problemi globali hanno spesso molte analisi, molti comitati, molte discussioni e nessuno fa mai nulla. E dopo un po’ ti fa impazzire.

Occorre un’intesa da parte dei politici e delle banche di sviluppo su ciò che è possibile ora grazie alle nuove tecnologie. Rendono possibili molte cose ora che sembravano impossibili anche 10 anni fa.

Non so quanta influenza ho o influenza ho. In realtà, non vedo l’ora di scoprire se ne ho qualcuno. Penso di poter almeno vedere la necessità e vedere il problema e vedere la soluzione, si spera articolata abbastanza bene da consentire ad altre persone di vedere dove dobbiamo andare.

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