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Non ricordo quanti anni avevo quando ho imparato le parole per la prima volta denotazione (la definizione di una parola) e connotazione (il suggerimento di una parola). Ma ricordo di essermi sentito un po’ tradito dall’idea che ci fosse un intero strato di linguaggio che non poteva essere trasmesso attraverso un dizionario. Come la maggior parte dei giovani, mi piaceva imparare, ma pensavo fosse qualcosa con cui alla fine avrei finito. A una certa età, pensavo, avrei avuto bisogno di sapere tutto. Comprendere le sfumature del linguaggio sembrava un ostacolo a quell’obiettivo.

È stato solo dopo essermi laureato al college, e successivamente aver capito che non esiste una conoscenza onnicomprensiva, che sono stato in grado di leggere per piacere. Un senso di curiosità, piuttosto che di disperato completismo, mi guidava. Ho iniziato a vedere i dizionari, per quanto inesatti, come guide di campo alla vita del linguaggio. Cercare le parole incontrate in natura mi è sembrato meno un fallimento che un’ammissione che ci sono molte cose che non so e un’opportunità per scoprire quante.

Ho apprezzato la mia copia del 1954 del New International Dictionary di Webster, seconda edizione, che ho preso per strada vicino al mio appartamento a Brooklyn qualche anno fa. Le sue 3.000 pagine (carta indiana, con bordo anteriore marmorizzato) sono punteggiate da un indice del pollice. Lo tengo aperto, solitario su un tavolo, come di solito si trovano i dizionari nelle biblioteche. Lo consulto spesso durante le partite serali di Scarabeo o la lettura di riviste di mezzogiorno. Per lo più leggo romanzi di notte, a letto, quindi quando mi imbatto in parole sconosciute, ascolto il fondo della pagina, quindi cerco le parole a scatti. Quando inizio a incontrare queste parole, di nuovo splendenti nella mia mente in cerca di schemi, in articoli, podcast, altri libri e persino in conversazioni occasionali, l’universo linguistico sembra ridursi alle dimensioni di una piccola città. I dizionari intensificano i miei sensi, quasi come certe sostanze che alterano la mente: dirigono la mia attenzione verso l’esterno, in una conversazione con il linguaggio. Mi fanno pensare a quali altre cose sono cieca perché non ho ancora imparato a notarle. Gli esemplari avvistati di recente includono planetario, “un modello meccanico, di solito a orologeria, ideato per rappresentare i moti della terra e della luna (e talvolta anche dei pianeti) intorno al sole”. L’Oxford English Dictionary mi dice anche che la parola deriva dal quarto conte di Orrery, per il quale fu realizzata una copia della prima macchina, intorno al 1700. Utile? Ovviamente no. Soddisfacente? Profondamente.

Con i dizionari, le parole sconosciute diventano misteri risolvibili. Perché lasciarli alle congetture?

Wikipedia e Google rispondono alle domande con più domande, aprendo pagine di informazioni che non hai mai chiesto. Ma un dizionario si basa sulla conoscenza comune, usando parole semplici per spiegare quelle più complesse. Usarne uno sembra come aprire un’ostrica piuttosto che cadere nella tana di un coniglio. Le parole sconosciute diventano misteri risolvibili. Perché lasciarli alle congetture? Perché non consultare un dizionario e provare la gratificazione immediata di associare il contesto a una definizione? I dizionari ti premiano per aver prestato attenzione, sia alle cose che consumi, sia alla tua curiosità. Sono un portale verso il tipo di desiderio irrazionale e infantile di solo… sapere le cose che avevo prima di imparare sono diventate un dovere invece che un gioco. Sono molto divertita dalle parole che non significano assolutamente quello che pensavo volessero dire. Piace cigno. Che non ha niente a che fare con anelli o cancelleria. (È un giovane cigno.)

Ci sono, ovviamente, molti diversi tipi di dizionari. Il modo in cui si sono moltiplicati nel tempo è un promemoria di quanto sia inutile avvicinarsi al linguaggio come a qualcosa che può essere pienamente compreso e contenuto. Dizionario della lingua inglese di Samuel Johnson, pubblicato nel 1755, definiva le misere 40.000 parole. L’OED originale, proposto dalla Philological Society di Londra nel 1857 e completato più di 70 anni dopo, conteneva oltre 400.000 voci. L’universo Merriam-​Webster è un diretto discendente di Dizionario americano della lingua inglese di Noah Webster, pubblicato nel 1828. Compilato dal solo Webster nel corso di più di 20 anni, conteneva 70.000 parole, quasi un quinto delle quali non era mai stato definito prima. Webster, che corrispondeva a padri fondatori come Benjamin Franklin e John Adams, vedeva la lessicografia come un atto di patriottismo. Credeva che stabilire standard americani di ortografia e definizione fosse necessario per consolidare l’identità culturale della giovane nazione come separata da quella dell’Inghilterra.

Forse a causa dell’entusiasmo di Webster per le regole, i dizionari hanno da tempo un’ingiusta reputazione come arbitri del linguaggio, come strumenti usati per limitare piuttosto che espandere la tua gamma di espressione. Ma i dizionari non creano il linguaggio, le persone lo fanno. Prendere dilettante: La connotazione superficiale della parola è un’invenzione moderna. Il già citato American Dictionary di Noah Webster lo definisce come “uno che si diletta nel promuovere la scienza o le belle arti”. L’OED cita la sua connessione con il verbo latino deliziare, che significa “deliziare o compiacere”. Essere un dilettante una volta significava che l’amore e la curiosità guidavano il tuo interesse per una determinata disciplina. Per me, i dizionari sono un portale verso quel tipo di ricerca di conoscenza non calcolata. Mi ricordano che, quando si tratta di imparare, soddisfare la tua curiosità è importante tanto quanto prestare attenzione. Dopotutto, la curiosità non è davvero solo un’altra forma di attenzione? Seguire la tua curiosità invece di scacciarla via è uno dei modi migliori che conosco per sentirmi connesso a qualcosa di più di quello che è proprio di fronte a te.


Rachel del Valle è una scrittrice freelance il cui lavoro è apparso su GQ e Real Life Magazine.

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